Logging & Pollution In BIPOC Communities: Why We Need Environmental Justice Now

Black, Indigenous, and People of Color (BIPOC) live, work, and play in some of America’s most polluted areas. This is not a coincidence. Extractive industries (like logging) operate in BIPOC communities because of cheap land and lax laws. Industries like logging use misleading tactics, promising jobs to communities while bringing along substantial air and water pollution.

People with banners protest as part of a climate change march

Environmental Justice and Why It Matters

Environmental justice is the concern that environmental harm disproportionately affects vulnerable communities. “Environmental justice” communities are typically defined on the basis of race and income. Companies target these areas because corporate decision-makers have learned that it is easier to establish polluting industries in low income BIPOC communities than in primarily white communities. BIPOC communities become linked with polluting industries and then become reliant on the increased tax base these industries provide. Regulatory agencies often do not acknowledge the cumulative impacts of polluting industries in communities of color.

Zoning supports environmental racism

Zoning boards and city councils often make decisions out of the public eye, leaving BIPOC communities out of the conversation until it is too late for them to mount an objection. Additionally, these communities do not have the means to hire technical and legal teams to oppose extractive industries. These communities may also lack access to information about the negative health effects of pollution and other environmental hazards. In the case of Latinx communities, important information is rarely available in Spanish. This makes it almost impossible for residents who only speak Spanish to get access to critical information to help decide what’s best for their community.

Disparities among BIPOC and white communities are only getting worse. A study found that the percentage of BIPOC communities living between 1 and 3 kilometers from hazardous industries in 1990 was 46.2%. In 2000 that number was 55.9%. All of these actions add up into a concept known as environmental racism.

Disadvantaged communities should not suffer the majority of negative side effects of pollution. On average, people of color in the US are also exposed to a 38% higher level of nitrogen dioxide than their white counterparts. Poor air quality can effect quality of life, health, and longevity. Living in a clean and healthful environment is a right, not a privilege. BIPOC communities deserve this right.

heavy equipment can cause pollution and noise

Sources of pollution from logging

Large biomass industries, like Enviva, often build their facilities in BIPOC low income communities. Five counties in North Carolina that are home to wood pellet facilities are designated as low income areas. Environmental justice communities are twice as likely to suffer the burden of wood pellet facilities than other communities.

Logging operations have a significant impact on the environment and surrounding communities. Misguided logging is not only bad public policy but it can also degrade people’s health and quality of life.

Some of the sources of pollution from logging activities include:

Air pollution, such as nitrogen dioxide or sulphur dioxide are respiratory irritants. This air pollution comes from large trucks used to transport harvested trees. Some air pollution, like nitrogen dioxide, results in asthma and bronchitis. Studies find that children exposed to nitrogen dioxide can develop cognitive delays. It also affects expecting mothers. It increases their child’s risk of early birth and low birth weight. These conditions are a risk for impaired brain development later in life.

Fertilizers and pesticides are often used to enhance tree growth. Helicopters drop these chemicals on forests. This spread can lead to contamination of surface waters. Fertilizers promote surplus growth of aquatic algae and plants. Oxygen in the water is then depleted when large amounts of plant and algae exist in the stream. The lack of oxygen in the water hurts fish and aquatic invertebrates like trout or salmon. Pesticides also degrade the quality of drinking water for communities that are downstream.

clouds of smoke and pollution from a sawmill facility

Sources of pollution from forest products manufacturing

Deforestation includes several stages which can affect the environment and human health. Some of those sources are:

Air pollutants. One study found industry plants that process timber discharge harmful gases. These gases include carbon dioxide, methane, sulphur dioxide, and nitrogen dioxide. Some of the consequences from air pollutants are listed above.

Toxic chemicals derived from timber production can come from pulp mills. Mill waste contains benzenes, which are toxic to aquatic life. The harmful effects on humans include tissue damage, reproductive, and developmental problems. One study found that high concentrations of this chemical may cause liver cancer. Another toxic chemical is chloroform used to bleach kraft pulp, a possible carcinogen.

Hazardous chemicals are also derived from adhesives and wood coatings. Adhesives contain aliphatic amines and cycloaliphatic amines. Cycloaliphatic amines might cause irritation or damage to the skin, eyes, lungs, and liver. Wood coatings have the potential to emit volatile organic compounds (VOC). VOCs, such as those containing chlorofluorocarbon, are considered a major environmental problem and contribute to air pollution. They also cause health complications.

Other sources of pollution in BIPOC communities

Particulate matter suspended in the air is a great health concern. One study found that Latinx and African Americans inhale 40% more particulate matter than whites do. This particulate matter comes from cars, trucks, and buses, as well as dust from manufacturing facilities.

Tiny particles, mostly known as PM 2.5,  from burning gas and diesel make up particulate matter pollution. The particles are small and can penetrate deep into the lungs and bloodstream. These particles accumulate over the years. Exposure to particulate matter is linked to heart and lung problems and exacerbates asthma, lung cancer, and premature death.

Besides vehicle emissions, other industries located close to BIPOC neighborhoods are heavy polluters. These industries include shipyards, factories, warehouse delivery trucks, aviation, and agriculture.

What to do about pollution in your community

Polluting BIPOC communities needs to end. Here is a list of actions to help you get involved.

  • Strengthen and support BIPOC communities and their leaders, especially by providing legal, technical, or language support.
  • Get involved as an environmental activist. Attend public hearings. Find out when industry permits are being discussed. Send your comments to the Department of Environmental Quality.
  • Support “Get Out The Vote” (GOTV) efforts for voter registration and access to the polls.
  • Contact your representatives and ask them to support environmental legislation.
  • Get involved in local politics. Develop campaigns, interventions, and policies promoting environmental justice.
  • Fund community, purpose-driven organizations.
  • Organize your community. A well-informed and engaged community can help identify bad actors and demand action.
  • Take action with Dogwood Alliance and join our campaigns and events. Promote and sign our petitions and pledges.

Tala y contaminación en comunidades BIPOC

Las personas negras, indígenas y de color (BIPOC) viven, trabajan y juegan en algunas de las áreas más contaminadas de Estados Unidos. Esto no es una coincidencia. Las industrias extractivas como la tala operan en las comunidades BIPOC debido a que en estas comunidades la tierra es barata y las leyes son permisivas. Industrias como la tala utilizan tácticas engañosas, prometiendo trabajos a las comunidades, mientras provocan una abundante contaminación del aire y el agua.

Justicia ambiental y por qué es importante

La justicia ambiental es la preocupación de que el daño ambiental afecta de manera desproporcionada a las comunidades vulnerables. Estas comunidades se definen típicamente sobre la base de la raza y los ingresos. Las empresas se enfocan en estas áreas porque los responsables corporativos han aprendido que es más fácil establecer industrias contaminantes en comunidades BIPOC de bajos ingresos que en comunidades principalmente blancas. Las comunidades BIPOC se vinculan con industrias contaminantes y luego se vuelven dependientes del aumento de la base impositiva que proporcionan estas industrias. Las agencias reguladoras a menudo no reconocen los impactos acumulativos de las industrias contaminantes en las comunidades de color.

Las juntas de zonificación y las municipalidades a menudo toman decisiones fuera de la vista del público, esto deja a las comunidades BIPOC desinformadas hasta que es demasiado tarde para presentar una objeción. Además, estas comunidades muchas veces no cuentan con los medios para contratar equipos técnicos y legales para oponerse a las industrias extractivas. Estas comunidades también pueden carecer de acceso a información sobre los efectos negativos de la contaminación en la salud. En el caso de las comunidades latinas, la información importante rara vez está disponible en español, por lo que es casi imposible que los residentes que solo hablan español se den cuenta de esto.

Las disparidades entre las comunidades BIPOC y las comunidades blancas solo están empeorando. Un estudio encontró que el porcentaje de comunidades BIPOC que vivían cerca de industrias peligrosas en un rango de 1 a 3 kilómetros en 1990 era del 46,2%. En 2000, esa cifra era del 55,9%.

Las comunidades desfavorecidas no deberían de sufrir la mayor parte de los efectos secundarios negativos de la contaminación. En promedio, las personas de color en los Estados Unidos están expuestas un 38% más al dióxido de nitrógeno que sus contrapartes blancos. Vivir en un ambiente limpio y saludable es un derecho, no un privilegio. Las comunidades BIPOC merecen este derecho.

Fuentes de contaminación de la tala

Las grandes industrias de biomasa, como Enviva, a menudo construyen sus instalaciones en comunidades BIPOC de bajos ingresos. Cinco condados en Carolina del Norte que albergan instalaciones de pellets de madera son consideradas como áreas de bajos ingresos. Las comunidades de justicia ambiental tienen el doble de probabilidades de tener instalaciones de pellets de madera en comparación a otras comunidades.

Las operaciones de tala tienen un impacto significativo en el medio ambiente y en las comunidades adyacentes. La tala mal controlada no solo es una mala política pública, sino que también puede degradar el bienestar de las personas.

Algunas de las fuentes de contaminación de las actividades de tala incluyen:

Contaminantes del aire, como el dióxido de nitrógeno o el dióxido de azufre, ambos son irritantes respiratorios. Provienen de grandes camiones que se utilizan para transportar los árboles talados. El dióxido de nitrógeno produce asma y bronquitis. Estudios encuentran que los niños expuestos al dióxido de nitrógeno pueden desarrollar retrasos cognitivos. También afecta a las mujeres embarazadas. Aumenta el riesgo de que los bebés nazcan prematuramente y tengan bajo peso al nacer. Estas condiciones son un riesgo para un deficiente desarrollo cerebral en el futuro.

Fertilizantes y pesticidas, se utilizan a menudo para mejorar el crecimiento de los árboles. Los helicópteros arrojan estos productos químicos sobre los bosques. Este despliegue puede provocar una aplicación excesiva y una posible contaminación de las aguas superficiales. Los fertilizantes promueven el crecimiento excesivo de algas y plantas acuáticas. El oxígeno presente en el agua se agota cuando existen grandes cantidades de plantas y algas en las corrientes. La falta de oxígeno en el agua afecta a los peces y a los invertebrados acuáticos, como a la trucha o al salmón. Los pesticidas también afectan la calidad del agua potable de las comunidades que se encuentran río abajo.

Fuentes de contaminación de la fabricación de productos forestales

La deforestación incluye varias etapas que pueden afectar el medio ambiente y la salud humana. Algunas de estas fuentes de contaminación son:

Contaminantes del aire. Un estudio encontró que las plantas industriales que procesan madera descargan gases nocivos. Estos gases incluyen dióxido de carbono, metano, dióxido de azufre y dióxido de nitrógeno. Algunas de las consecuencias de los contaminantes del aire ya se mencionaron anteriormente.

Productos químicos tóxicos derivados de la producción de madera pueden provenir de las plantas de pulpa. Los desechos de las trituradoras contienen bencenos, que son tóxicos para la vida acuática. Algunos efectos incluyen daños a la piel, problemas reproductivos y de desarrollo. Un estudio encontró que altas concentraciones de esta sustancia química pueden causar cáncer de hígado. Otro producto tóxico es el cloroformo, que se utiliza para blanquear la pulpa kraft, un posible carcinógeno.

Productos químicos peligrosos también se derivan de los adhesivos y de los revestimientos para madera. Los adhesivos contienen aminas alifáticas y aminas cicloalifáticas. Las aminas cicloalifáticas pueden causar irritación o daño a la piel, ojos, pulmones e hígado. Los revestimientos de madera tienen el potencial de emitir compuestos orgánicos volátiles (COV). Los COV, como los que contienen clorofluorocarbonos, se consideran un problema ambiental importante ya que contribuyen a la contaminación del aire. También provocan complicaciones a la salud.

Otras fuentes de contaminación en las comunidades BIPOC

El material particulado suspendido en el aire es un gran problema de salud. Un estudio encontró que los afroamericanos y los latinos inhalan un 40% más de partículas que los blancos. Estas partículas provienen de automóviles, camiones y autobuses, así como del polvo de las industrias de manufactura.

Las partículas diminutas, principalmente conocidas como PM 2.5, que provienen de la quema de gas y diesel constituyen la contaminación por partículas. Las partículas son pequeñas y pueden penetrar profundamente en los pulmones y el torrente sanguíneo. Estas partículas se acumulan a lo largo de los años. La exposición al material particulado está relacionada con problemas cardíacos y pulmonares, agrava el asma, el cáncer de pulmón y la muerte prematura.

Además de las emisiones de vehículos, otras industrias ubicadas cerca de los vecindarios BIPOC son grandes contaminantes. Estas industrias incluyen astilleros, fábricas, depósito de camiones de reparto, aviación y agricultura.

Qué hacer con la contaminación en tu comunidad

Es necesario poner fin a la contaminación en las comunidades BIPOC. Aquí hay una lista de acciones que te ayudarán a participar.

  • Fortalecer y apoyar a las comunidades BIPOC y a sus líderes, especialmente brindando ayuda legal, técnica o lingüística.
  • Involúcrate en la participación pública siendo un activista ambiental. Asiste a las audiencias públicas. Averigua cuándo se discutirán los permisos industriales. Envía tus comentarios a tu Departamento de Calidad Ambiental estatal.
  • Apoya los esfuerzos de “Get Out The Vote” (GOTV) para el registro de votantes y el acceso a las urnas.
  • Ponte en contacto con tus representantes y pideles que apoyen legislaciones medioambientales.
  • Involúcrate en la política local. Desarrolla campañas, intervenciones y políticas que promuevan la justicia ambiental.
  • Financia organizaciones que tengan fines comunitarios.
  • Organiza tu comunidad. Una comunidad bien informada y comprometida puede ayudar a identificar a los malos actores y exigir acciones.
  • Actúa con Dogwood Alliance y únete a nuestras campañas y eventos. Promociona y firma nuestros compromisos.

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