What’s That Really Big Bird I See? 6 Common Hawks, Vultures, & More

Have you ever watched a big bird passing overhead or perched on a post and wondered what kind of bird is that? We have, too. This guide will help you identify six different types of popular big birds. Next time you’re outdoors, you’ll be able to identify them with confidence.

Black Vulture

black vultures roosting

Recognizable characteristics

  • Pay attention to their heads. Their heads and throats are dark gray with folded skin. Their beaks are also dark with a thin peak. Their nostrils are so tiny that you may barely notice them.
  • If they’re standing, black vultures have a sturdy look with very short tails. Their plumage is entirely black, and their legs have a white coloration.
  • When flying, you’ll notice that the tips of black vulture’s wings have silver or gray patches. Their wingspan is approximately 4.5-5.5 feet.

Where to find black vultures

Black vultures are abundant in the Southern states from South Carolina to Texas. In recent decades they’ve expanded their range northward along the East Coast to South America.

Some interesting facts about black vultures

  • Black vultures are loyal to their partners. Once they find one they’ll stick together throughout the whole year. You can find more animals that are loyal to their partners here.
  • Their vocal abilities are limited because they don’t have a vocal organ. That is why they only make raspy hisses and grunts.
  • They build their nests on the ground and don’t use common nesting materials. Instead, they decorate their nest with glass or metal pieces.

Turkey Vulture

turkey vulture roosting

Recognizable characteristics

  • Their heads are red with folded skin. Additionally, their beaks are white with strong hooks. They have noticeable nostrils that have a pierced appearance.
  • Turkey vultures have a narrow and shorter appearance when compared to black vultures for example. Their plumage is mostly dark brown with lighter edges. They have long feathers at the bottom, and their tails have a light red coloration.
  • When they’re flying, you’ll notice that their underwings have a silver or gray color.

Where to find turkey vultures

Turkey vultures are one of the most widespread vultures in the country. They’re year-round residents in the US South.

Some interesting facts about turkey vultures

  • Turkey vultures have a great sense of smell. They can smell their prey from five miles away.
  • They love sunbathing. One of the first things they do in the morning is spread their wings facing the sun. This is called a horaltic pose. There are different reasons why they do this. Their bodies’ temperature drops during the night, and this helps them warm up. This may also help to get rid of bacteria that turkey vultures may pick up while eating carrion.

Wild Turkey

two male turkeys

Turkeys are an iconic bird species from the United States. Their appearance will depend on whether they’re male or female, but there are still some common characteristics. Although turkeys will roost at night, you won’t generally see them in flight.

Recognizable characteristics

  • The color of their heads will vary from blue or gray for females with some small feathers around the head and neck to red or blue featherless heads for males. Both have a red flap of skin under their chins called a wattle. Females have small wattles, but males, on the other hand, have long wattles that give them their distinct look.
  • Their bodies are squat and large with long necks. The plumage on their bodies is dark with iridescent hints of bronze or copper. Their wings are also dark with bold white bars. Pay attention to their tails because the males have round dark tails tipped with a rusty white.

Where to find wild turkeys

The wild turkey can be found all year around in the Eastern states, including the Southern states. They live in forests that have oak or beech trees.

Some interesting facts about wild turkeys

  • Despite being a big bird, wild turkeys can fly fast, but only for short distances. They can reach a speed of 50 to 60 miles per hour. Wow!
  • Only male turkeys can gobble. Gobbling is his way of communicating with his group. In fact, his gobbling can be heard up to one mile away.
  • Wild turkeys are good swimmers. If they need to, wild turkeys will swim by tucking their wings, spreading their tails, and kicking their legs. Watch them in action below!

Bald Eagle

bald eagle perch

Almost everyone probably recognizes these birds easily because they’ve been a national emblem of the United States since 1782.

Recognizable characteristics

  • Bald eagles have white heads with necks and tails that can be seen even from far off distances. They have long yellow beaks that hook.
  • They’re one of the largest birds in the US. Their body feathers have a dark brown color and are mottled with different tones of white.
  • It might be tricky to identify them while flying, but pay attention to their abdomen and underwings. You’ll be able to see that they have whitish marks on them. Another hint is to observe their wings. Bald eagles extend their wings straight from their bodies.

Where to find bald eagles

Bald eagles can be found in 49 states. In the US South you can find them all year-round, especially near bodies of water like wetlands or seacoasts. North Carolina has the rails-to-trails Eagle Spur trail, very popular place to spot bald eagles during the summer.

Some interesting facts about bald eagles

  • Bald eagles have outstanding vision. Unlike dogs or cats, they have a greater range of color than humans. Bald eagles also have monocular and binocular vision, so they can use their eyes together or independently.
  • Have you heard that Benjamin Franklin was not thrilled that the bald eagle was named the national bird? One of his reasons was that bald eagles can sometimes steal fish and prey from other birds and even fishermen. They’re also scavengers. They sometimes eat carrion or pick up food from dumpsters and fish processing facilities.
  • Have you heard the call of a bald eagle in a movie or on TV? Well, that might not be their real call. Bald eagles in fact have softer calls that are more like high-pitched chirps. Movie editors thought that they needed a more forceful sound, so they often dub in the cries of the red tailed hawk. You can listen to the bald eagle’s real calls below.


osprey in flight

Recognizable characteristics

  • Their heads have white feathers with a brown band across the forehead. They also have a broad brown stripe that extends on both sides of their heads to the eyes. Their beaks are black and hooked.
  • They have large and slender bodies. The upper feathers of their wings and tails are brown. They have thick white or gray legs.
  • Identifying them when flying can be tricky. Pay attention to their bodies. Most of them are plain white. The feathers on their wings and tails are pale white but have dark “fingertips” that can be seen from great distances. They fly horizontally with their wings bent at the wrist.

Where to find ospreys

During specific times of the year, ospreys can be found all over the United States. However, you can find them year-round in the South. They’re always near bodies of water like rivers or ponds.

Some interesting facts about ospreys

  • Ospreys are “pescatarian” birds because fish make up 99% of their diet. Ospreys will fly over the water to hunt. They hover above their prey and then plunge feet first to seize a fish in its long, curved talons. Take a look in the video below.
  • After eating, some ospreys will fly low over the water, dragging their feet in the water to wash them. We sure can say that ospreys have hygienic habits.
  • Like eagles, ospreys will also find a mate and return to the same partner every breeding season.

Red Tailed Hawk

red tail hawk in flight

Recognizable characteristics

  • The feathers on their heads are brown. Their beaks are short and hooked, and they have a dark coloration (almost black).
  • They have broad bodies and are large hawks. Their top feathers are brown with a slight white coloration at the tips. The feathers on their chest are white. The easiest way to recognize these birds is by paying attention to the color of their short tails. The top feathers have a red or orange color.
  • If you spot this hawk flying, you’ll notice that their belly and the wing undersides have a white or cream color. There are brown spots across their belly and two brown bars at the edge of their wings. The color of the tail from below has a lighter red coloration.

Where to find red tail hawks

The red tailed hawk can be found in almost every state in the United States all year around. They inhabit many different environments, but they prefer to nest along the edges of woodlands.

Some interesting facts about red tail hawks

  • Have you ever heard the phrase “have eyes like a hawk”? Red tailed hawks surely hold up to this sharp-eyed reputation! They can see a mouse from 100 feet up in the air! Both of their eyes work together like binoculars.
  • Their mating rituals include elaborate courtship dances during acrobatic flights. Males start circling at heights of 1000 feet or more. The male then approaches the female from above, touching her briefly. These tumbles and dives occur at speeds of nearly 100 miles per hour! They may lock talons, and the male may pass food to the female. You can see this beautiful ritual in the video below.
  • They make good parents. While the female stays in the nest the whole time, the male will go hunting to feed everyone. Red tailed hawks definitely know how to co-parent!


And… Action!

We can do our part to help preserve these amazing big birds. First, help to preserve their habitats. Don’t throw food or trash on the ground or out of your car window. If you happen to find an injured big bird or a baby raptor bird, please call a wildlife rehabilitation center before doing anything. In North Carolina you can contact Wildlife Welfare, or if you’re in Georgia contact someone on this list.

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¿Qué pájaro gigantesco es ese? (BIYB)

¿Alguna vez has visto un pájaro grande pasar por encima de tu cabeza o parado en un poste y te preguntaste qué tipo de pájaro es ese? Nosotros también. Entonces, decidimos preparar esta guía que te ayudará a identificar seis tipos diferentes de aves grandes populares. Asi la próxima vez que estés al aire libre podrás identificarlos con confianza.

Buitre negro

Características reconocibles

  • Presta atención a sus cabezas. Sus cabezas y gargantas son de color gris oscuro y tienen la piel doblada. Sus picos también son oscuros y delgados. Sus fosas nasales son tan pequeñas que es posible que apenas las notes.
  • Si están de pie, los buitres negros tienen un aspecto robusto con colas muy cortas. Su plumaje es completamente negro y sus patas tienen una coloración blanca.
  • Al volar, notarás que las puntas de las alas del buitre negro tienen manchas plateadas/grises. Su envergadura es de aproximadamente 4,7 pies.

Dónde encontrar buitres negros

Los buitres negros abundan en los estados del sur, desde Carolina del Sur hasta Texas. En las últimas décadas han expandido su área de distribución hacia el norte a lo largo de la costa este hasta Sudamérica.

Algunos datos interesantes sobre los buitres negros.

  • Los buitres negros son leales a sus parejas. Una vez que encuentren a una permanecerán juntos durante todo el año. Puedes encontrar más animales que son leales a sus parejas aquí.
  • Sus habilidades vocales son limitadas porque carecen de un órgano vocal. Por eso solo emiten gruñidos y siseos rasposos.
  • Construyen sus nidos en el suelo y no utilizan materiales de anidación común. En cambio, decoran su nido con piezas de vidrio o metal.

Gallinazo de cabeza roja

Características reconocibles

  • Sus cabezas son rojas con piel doblada. Además, sus picos son blancos con ganchos pronunciados. Tienen fosas nasales notables que tienen una apariencia perforada.
  • Los gallinazos de cabeza roja tienen una apariencia mas estrecha y corta en comparación con los buitres negros, por ejemplo. Su plumaje es principalmente de color marrón oscuro con bordes más claros, tienen plumas largas en la parte inferior y sus colas tienen una coloración roja clara.
  • Cuando vuelen notarás que en la parte inferior de las alas tiene un color plateado/gris.

Dónde encontrar gallinazos de cabeza roja

Los gallinazos de cabeza roja son uno de los buitres más extendidos en el país. Residen durante todo el año en el sur de los Estados Unidos.

Algunos datos interesantes sobre los buitres de pavo

  • Los gallinazos de cabeza roja tienen un gran sentido del olfato. Pueden oler a su presa a cinco millas de distancia.
  • Les encanta tomar el sol. Una de las primeras cosas que hacen por la mañana es extender las alas de cara al sol. A esto se le llama pose horáltica. Hay diferentes razones por las que hacen esto. La temperatura de sus cuerpos desciende durante la noche y esto les ayuda a calentarse. Esto también puede ayudar a eliminar las bacterias que pueden adquirir mientras comen carroña.

Pavo salvaje

Los pavos son una especie de ave icónica de los Estados Unidos. Su apariencia dependerá de si son hembras o machos, pero tienen algunas características en común. Aunque los pavos se posan en los árboles por la noche, generalmente no los verás en vuelo.

Características reconocibles

  • El color de sus cabezas variará desde azul/gris para las hembras, con algunas pequeñas plumas alrededor de la cabeza y el cuello, hasta cabezas rojas/azules sin plumas para los machos. Ambos tienen una solapa de piel roja debajo de la barbilla llamado zarzo. Las hembras tienen zarzos pequeños, pero los machos, por otro lado, tienen zarzos largos que les dan su aspecto distintivo.
  • Sus cuerpos son rechonchos y grandes, con cuellos largos. El plumaje de sus cuerpos es oscuro con toques iridiscentes en bronce/cobre. Sus alas también son oscuras, con rayas blancas nítidas. Presta atención a sus colas, los machos tienen colas redondas y oscuras, y en sus puntas tiene un color blanco oxidado.

Dónde encontrar pavos salvajes

El pavo salvaje se puede encontrar durante todo el año en los estados del este, incluidos los del sur. Viven en bosques que tienen robles o árboles de haya.

Algunos datos interesantes sobre los pavos salvajes

  • A pesar de ser un ave grande, los pavos salvajes pueden volar rápido, pero solo durante distancias cortas. Pueden alcanzar una velocidad de 50 a 60 millas por hora.
  • Los pavos salvajes son buenos nadadores. Si es necesario, un pavo salvaje podrá nadar metiendo las alas, extendiendo la cola y pateando con las patas. Míralos en acción.
  • Solo los pavos machos pueden graznar, esa es su forma de comunicarse con su grupo. De hecho, ¡su graznido se puede escuchar a una milla de distancia!

Águila calva

Estas aves probablemente puedan ser reconocidas fácilmente por casi todos, ya que han sido un emblema nacional de los Estados Unidos desde 1782.

Características reconocibles

  • El águila calva tiene cabezas, cuellos y colas blancas que se pueden ver incluso desde distancias lejanas. Tienen picos largos y amarillos con forma de gancho.
  • Son una de las aves más grandes de Estados Unidos. Las plumas de los cuerpos tienen un color marrón oscuro y están moteadas con diferentes tonos de blanco.
  • Puede ser complicado identificarlos mientras vuelan, pero presta atención a su abdomen y debajo de sus alas. Podrás ver que tienen marcas blanquecinas. Otro indicio es observar sus alas. El águila calva extiende sus alas directamente desde sus cuerpos.

Dónde encontrar águilas calvas

El águila calva se puede encontrar en 49 estados. En el sur de los Estados Unidos puedes encontrarlos durante todo el año, especialmente cerca de cuerpos de agua como humedales o costas marinas. Carolina del Norte tiene el sendero Eagle Spur, un esfuerzo de rail-to-trail muy popular para observar águilas calvas durante el verano.

Algunos datos interesantes sobre las águilas calvas

  • El águila calva tiene una visión espectacular. A diferencia de los perros o gatos, pueden ver en color, ¡incluso tienen una gama de colores mayor a la de los humanos!. El águila calva también tiene visión monocular y binocular, lo que significa que pueden usar sus ojos juntos o de forma independiente.
  • ¿Has escuchado el llamado de un águila calva en una película o en la televisión? Bueno, es posible que hayas escuchado un sonido editado. De hecho, el águila calva tiene llamados débiles, puedes escuchar sus llamados reales aquí. Los editores de las películas pensaron que “necesitaban un llamado más adecuado”.
  • ¿Has oído que a Benjamin Franklin no le entusiasmó la idea que el águila calva fuera nombrada el ave nacional? Una de sus razones fue que las águilas calvas a veces roban peces y presas de otras aves e incluso de los pescadores! También son carroñeros. A veces comen carroña, o recogen alimentos de los contenedores de basura y de las instalaciones de procesamiento de pescado.

Águila pescadora

Características reconocibles

  • Mira sus cabezas. Tienen plumas blancas con una franja marrón en la frente. También tienen una amplia franja marrón que se extiende a ambos lados de la cabeza hasta los ojos. Sus picos son negros con forma de gancho.
  • Tienen cuerpos grandes y delgados. Las plumas superiores de sus alas y colas son marrones. Tienen patas gruesas de color blanco/gris.
  • Ser capaz de identificarlos cuando vuelan puede ser complicado. Presta atención a sus cuerpos, la mayoría de ellos son completamente blancos. Las plumas de sus alas y colas son de color blanco pálido, pero tienen puntas oscuras que se pueden ver desde grandes distancias. Vuelan horizontalmente con las alas dobladas en la muñeca.

Dónde encontrar águilas pescadoras

El águila pescadora se puede encontrar en todo Estados Unidos, durante épocas específicas del año; sin embargo, puedes encontrarlos durante todo el año en el sur. Siempre están cerca de cuerpos de agua como ríos o estanques.

Algunos datos interesantes sobre las águilas pescadoras

  • El águila pescadora es una ave “pescetariana”, los peces constituyen el 99% de su dieta. El águila pescadora volará sobre el agua para cazar. Sobrevuelan sobre su presa y luego sumergen sus pies para agarrar un pez con sus garras largas y curvas. Echa un vistazo de cómo lo hacen aquí.
  • Después de comer, algunas águilas pescadoras volarán por sobre el nivel del agua, arrastrando sus pies en el agua y así lavándolos. Podemos decir con seguridad que las águilas pescadoras tienen hábitos higiénicos.
  • Al igual que las águilas, las águilas pescadoras también encontrarán una pareja y volverán con la misma cada temporada de apareamiento.

Gavilán de cola roja

Características reconocibles

  • Las plumas de sus cabezas son marrones. Presta atención a sus picos, son cortos y ganchudos, y tienen una coloración oscura (casi negra).
  • Tienen cuerpos anchos y grandes. Sus plumas superiores son marrones con una ligera coloración blanca en las puntas. Las plumas de su pecho son blancas. La forma más fácil de reconocer a estas aves es prestando atención al color de sus cortas colas. Las plumas superiores de estas tienen un color rojo/naranja.
  • Si ves a este gavilán volando, notarás que su vientre y la parte inferior de sus alas tienen un color blanco/crema. Hay manchas marrones en su vientre y dos franjas marrones en el borde de sus alas. El color de la cola desde abajo tiene una coloración roja más clara.

Dónde encontrar gavilanes de cola roja

El gavilán de cola roja se puede encontrar en casi todos los estados de los Estados Unidos durante todo el año. Habitan en muchos entornos distintos, pero prefieren anidar a lo largo de los bordes de los bosques.

Algunos datos interesantes sobre los halcones de cola roja

  • ¿Alguna vez has escuchado la frase “tienes ojos de halcón”? ¡Los gavilanes de cola roja con seguridad se mantienen a la altura de esta frase! ¡Pueden ver un ratón a 30 metros de altura! Ambos ojos trabajan juntos como binoculares.
  • Sus rituales de apareamiento incluyen elaborados bailes de cortejo durante vuelos acrobáticos. Los machos comienzan a dar vueltas a alturas de 1000 pies o más. El macho luego se acerca a la hembra desde arriba, tocándola brevemente. ¡Estas caídas y zambullidas ocurren a velocidades de casi 100 millas por hora! Pueden entrelazar las garras y el macho puede pasarle comida a la hembra. Puedes ver este ritual en este video.
  • Son buenos padres. Mientras la hembra permanece en el nido todo el tiempo, el macho saldrá a cazar para alimentar a todos. ¡Los gavilanes de cola roja definitivamente saben cómo ser co-padres!

Podemos hacer nuestra parte para ayudar a preservar estos asombrosos pájaros grandes. Primero, ayude a preservar sus hábitats. No arrojes comida ni basura cuando estés al aire libre o por la ventanilla de tu carro. Si encuentras un ave rapaz herida o una cría, llama a un centro de rehabilitación de vida silvestre antes de hacer algo. En Carolina del Norte, puedes comunicarte con Wildlife Welfare, o si estás en Georgia, comunícate con alguien de esta lista.

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